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El chile o ají, es un fruto que hace recordar una serie de comidas que otorgan ese toque picante o pungente en el paladar. De hecho, cada 16 de enero se celebrará el Día Internacional de la Comida Picante. Este sabor ha sido muy asociado con la gastronomía mexicana, no sin razón, pues allá goza de mucha popularidad. Dentro de los más conocidos mundialmente, se incluyen todas las variedades de tacos y enchiladas.

María es una seguidora de Nuevo México, quien es enfermera y le fascina ayudar a las personas, en especial a los adultos mayores. Ella me escribió un mensaje y me comentaba que vive con sus padres, ellos son mexicanos y tienen muchos años en los Estados Unidos. Para María, sus padres son un excelente ejemplo a seguir en cuanto a sus hábitos de vida. Me detallaba, que actualmente tienen 78 años y gozan de una salud envidiable. Esta condición ella lo atribuye a que sus padres nunca perdieron el hábito de consumir chiles. Ella cree esto porque creció escuchando que, comer alimentos con picante mantendrian a las personas con buena salud.

María me confesó, que no es muy amiga de la comida picante. Sin embargo, me solicitó que le suministrara información que le permita manejar ciertos elementos de peso acerca del chile. Ella me dijo que además de ayudar a sus padres, acude con mucha frecuencia a visitar ancianos en un asilo. Así que considera, que esta información le podría servir incluso para compartirla con esos adorables seres humanos. Realmente, esta solicitud fue salida de su corazón y en consecuencia preparé un sencillo material. El mismo contenía información general acerca del chile, sus propiedades, beneficios e información científica de respaldo. Al observar su utilidad, decidí compartir este artículo en mi blog.

Generalidades acerca del pimiento picante o chile

La planta de pimiento, cuyo nombre botánico es Capsicum annuum, es una especie perteneciente a la familia Solanácea al igual que el tomate, la patata y la berenjena. Esta especie pose mucha variabilidad en cuanto a sus colores, tamaños, formas y contenido de picante.

En general, los pimientos picantes son denominados chiles y las variedades sin picante son denominadas pimientos dulces. El pimiento es originario de Sudamérica, algunos botánicos creen que de la zona andina. Se tiene la teoría de que algunas aves migratorias, llevaron los frutos a México y allí se originó la especie que agrupa a los pimientos. Esto para los científicos posee mucha lógica, porque la mayoría de las semillas llevadas al viejo mundo provenían de este país.

Algunas teorías afirman que el pimiento fue introducido en Europa por Colón y luego extendido a África y Asia por navegantes portugueses. Este traslado de material, hizo posible que hoy en día sea China el mayor productor mundial de pimientos picantes. De acuerdo a los historiadores, la palabra chile se origina de la palabra “xilli” del antiguo idioma náhuatl de los aztecas. Se ha estimado que esta planta, fue sembrada por la civilización azteca hace unos 5.000 años.

Es importante mencionar que, en la actualidad los chiles milenarios aún se siembran y cosechan, teniendo igual relevancia que las variedades mejoradas

Compuestos responsables del sabor característico del chile

Los pimientos picantes son una excelente fuente de compuestos bioactivos, tales como:  flavonoides, carotenoides, antocianinas, ácidos fenólicos capsaicinoides y vitaminas. Se ha determinado que los capsaicinoides, son los compuestos responsables del característico sabor picante o pungente. La medición del grado de pungencia se mide mediante unidades de calor Scoville (SHU por sus siglas en inglés). Esta escala se emplea en los diversos frutos de las plantas del género Capsicum. De acuerdo al Servicio de Información Agroalimentaria y Pesquera del gobierno de México, por medio de ella se busca medir la cantidad de capsaicina presente. La misma inicia en un valor de cero (0) unidades para los pimientos dulces y finaliza en dieciséis millones (16.000.000), correspondiente a la capsaicina pura.

En la actualidad el chile de mayor pungencia obtenido hasta ahora, se denomina Pepper X, desarrollado en los Estados Unidos. Posee 3.180.000 SHU y aún no ha sido certificado por el Guinness World Records. Este chile posee 2,5 veces más pungencia que el chile Carolina Reaper, el cual fue certificado el 2017 como el más picante del mundo. Vale destacar que el nivel de pungencia del Pepper X, equivale unas seiscientas veces el contenido del jalapeño. Se sabe además, que el contenido de capsaicina en los chiles secos, es 7 a 10 veces mayor que en los frescos.

¿Qué efecto producen los capsaicinoides en el cuerpo humano?

Quienes ya han consumido alguna variedad de chile, conocen la sensación que producen. El empleo de las comidas picantes sobre todo en países latinoamericanos y en Asia, es un legado cultural. Así, su empleo ha estado muy vinculado a la conservación de alimentos, o enmascarando sabores poco agradables de los mismos.

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De acuerdo a los estudios, se ha establecido que la capsaicina es una toxina neural de naturaleza alcaloide. Este compuesto es capaz de activar una región de las proteínas que en la membrana celular funciona como compuerta. Es decir, esta región denominada TRP (siglas en inglés de Potencial Transitorio del Receptor), es capaz de abrir o cerrar el paso de iones (partículas con carga eléctrica). Mediante este proceso, se generan procesos de calor, dolor, inflamación y picor. La ubicación y descripción del funcionamiento de la esta compuerta (TRPV1) fue un trabajo pionero a nivel mundial. El mismo fue realizado por investigadores de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM).

Esta importante investigación fue publicada el año 2009 en la revista Nature Structural and Molecular Biology. Después de un excelente esfuerzo de cuatro años de investigación, se describió un mecanismo muy interesante. Así, se logró verificar la respuesta de esta compuerta, frente a dos estímulos: la capsaicina y temperaturas mayores a 42ºC. De acuerdo a los científicos, los TRP, son una entidad molecular relacionada a  cómo sentimos el medio ambiente. Esto puede permitir, responder a cambios en la temperatura, mecánicos u osmóticos.

Se sabe que la capsaicina puede activar células a nivel de la boca, nariz, y sistema digestivo. Esto genera señales bioeléctricas a la medula espinal, liberando una sustancia que induce una sensación de calor. Se cree, que el consumo frecuente de alimentos contentivos de capsaicina produce liberación de endorfinas, lo cual puede desencadenar adicción.

Composición nutricional del chile rojo crudo (un fruto de 45 g) (Fuente USDA)

  • Calorías: 18 calorías equivalente a 1% de la Ingesta Diaria Requerida (IDR)
  • Carbohidratos totales: 4 g (1% IDR)
  • Fibra dietética: 0,7 g (3% IDR)
  • Proteína: 0,8 g (2% IDR)
  • Vitamina A: 428 UI (9% IDR)
  • Vitamina C: 64,7 mg (108% IDR)
  • Tiamina: 2% IDR
  • Vitamina E: (Alpha Tocoferol): 0.3mg (2% IDR)
  • Vitamina K: 6,3 mcg (8% IDR)
  • Riboflavina: 2% IDR
  • Niacina: 0,6 mg (3%IDR)
  • Vitamina B6: 0,2mg (11% IDR)
  • Folato: 10,4 mcg (3% IDR)
  • Ácido pantoténico: 0,1 mg (1% IDR)
  • Colina: 4,9 mg
  • Calcio: 6,3 mg (1%IDR)
  • Hierro: 0,5 mg (3% IDR)
  • Magnesio:10,4 mg (3% IDR)
  • Fósforo:19,4 mg (2% IDR)
  • Potasio: 145 mg (4% IDR)
  • Zinc: 0,1 mg (1% IDR)
  • Cobre: 0,1 mg (3% IDR)
  • Manganeso: 0,1 mg (4% IDR)

Propiedades del chile

Gracias a la capsaicina y a los microelementos presentes exhibe estas  propiedades:

  • Analgésico
  • Afrodisíaco
  • Antioxidante
  • Antianémico
  • Antiartrítico
  • Antitrombótico
  • Antiinflamatorio
  • Antidiabético
  • Antimicrobiano
  • Antibiótico
  • Anticancerígeno
  • Antineurálgico
  • Adelgazante
  • Digestivo
  • Hipocolesterolémico
  • Hipotensivo
  • Vasodilatador

Beneficios del chile

1. Ayuda a mejorar las funciones metabólicas

De acuerdo a ciertos estudios, se ha logrado determinar que la capsaicina acelera ciertos procesos corporales. Así, cuando se consume chile, se produce un mayor consumo de calorías, por el denominado proceso de termogénesis.

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2. Coadyuva en el equilibrio de la tensión arterial

De acuerdo a estudios realizados con animales de laboratorio, demostró que el consumo de capsaicina a largo plazo, conlleva a una mejoría de la tensión arterial.  Se ha observado que, la capsaicina puede favorecer los procesos cardiovasculares, permitiendo la relajación de los vasos sanguíneos. De acuerdo a ciertos estudios, se ha determinado que la capsaicina puede reducir el colesterol LDL o malo y los triglicéridos, además de mejorar los procesos proinflamatorios. Todos estos efectos, se conjugan para ofrecer una protección mayor al sistema cardiovascular.

3. Puede favorecer la reducción del apetito

Aunque aún faltan elementos para comprender el mecanismo de la capsaicina del chile, se cree reduce la hormona del hambre (grelina). De acuerdo a estudios realizados, se logró observar que quienes ingerían suplementos con capsaicina, mostraban menos apetito durante el día. Esto, permitió comer hasta un 16% menos que quienes no consumieron capsaicina.

4. Influye en la disminución de los procesos que causan dolor

En la actualidad se han desarrollado una gran cantidad de formulaciones que contienen capsaicina. Se ha logrado determinar que muchas de ella, exhiben fuertes propiedades analgésicas al ser empleadas a nivel tópico. Por lo general se emplean para el alivio del herpes zóster, dolores lumbares, musculares, articulares y para aliviar dolores postoperatorios.  Esto se debe a su efecto sobre la disminución de ciertas sustancias, bloqueando el efecto del impulso causante del dolor. Entre ellas destacan los neuropéptidos, con una fuerte asociación sobre el incremento de los niveles de las citosinas proinflamatorias. Los niveles de neuropéptidos, se encuentran elevados a nivel de líquido sinovial y plasma sanguíneo en personas con artritis reumatoide.

5. Protege la mucosa gástrica

Durante mucho tiempo se consideró que los alimentos picantes dañaban la integridad del sistema digestivo. Sin embargo, se ha logrado determinar que el chile, gracias a la capsaicina favorece el estímulo de las defensas de este importante sistema. Esto es posible mediante el estímulo de los nervios a nivel estomacal, favoreciendo el desempeño de las enzimas digestivas. Esto favorece la lucha contra infecciones estomacales y evita los procesos ulcerativos a nivel gástrico. De esta forma, se logra restaurar el adecuado equilibrio de la función digestiva.

6. Favorece el tratamiento de enfermedades autoinmunes

Las enfermedades autoinmunes como muchos saben, son patologías causadas por efecto del ataque del propio sistema inumológico. Existen diversas enfermedades que son clasificadas de esta forma, dentro de ellas destacan el síndrome de boca ardiente. La misma se caracteriza por presencia de escozor y dolor a nivel de lengua, labios, encías y carrillos. Esta patología afecta principalmente a mujeres de mediana edad en período menopáusico y por lo general afecta los tejidos blandos de la cavidad bucal. Su detección no es sencilla, debido a que no se presentan signos clínicos. En ciertas investigaciones, la capsaicina sistémica al 0,25 % durante 30 días, logró mejorías en el 80% de los pacientes.

Otra enfermedad autoinmune que ha sido controlada con la capsaicina es la psoriasis. Esta enfermedad ocasiona manchas a nivel de la piel, enrojecimiento, prurito y apariencia escamosa. En la actualidad esta enfermedad no posee una cura definitiva. Sin embargo, el empleo de ungüentos contentivos de capsaicina ha demostrado su efectividad, mejorando la apariencia y disminuyendo el escozor. De hecho, comparados con un placebo, se observó una notable disminución del enrojecimiento, manchas de la piel y la descamación.

7. Disminuye el riesgo de padecimiento de cáncer

De acuerdo a ciertos estudios, se ha logrado comprobar que la capsaicina es un agente potencialmente eficaz para el combate del cáncer. De hecho, ciertos estudios a nivel preclínico permitieron demostrar que la capsaicina podía suprimir varias neoplasias humanas. Esto se logró, mediante la generación de especies reactivas de oxígeno y aumentando la apoptosis o muerte de células cancerosas. Este ensayo fue realizado hace poco y se demostró que la capsaicina induce la apoptosis en muchas líneas celulares malignas. A saber: carcinoma hepatocelular, cáncer de próstata, adenocarcinoma de colon, cáncer de páncreas y cáncer de mama entre otros.

8. Incrementa la posibilidad de una vida más longeva

Últimamente, la capsaicina ha sido estudiada en diversos ámbitos clínicos. De acuerdo a ciertos estudios realizados durante este año, se encontraron hallazgos muy interesantes.

Para ello, se utilizaron registros sanitarios y dietéticos de más de 570.000 personas de Estados Unidos, Italia, Irán y China. El objetivo consistió en analizar los efectos del chile en la mortalidad por todas las causas, incluyendo enfermedades cardiovasculares. Se lograron establecer una serie de conclusiones relevantes, de acuerdo al análisis de cuatro estudios internacionales. Estos resultados preliminares, se presentaron en sesiones científicas virtuales de la Asociación Americana del Corazón en noviembre de 2020. Dentro de las conclusiones destacan:

  • Reducción relativa del:
    • 26% de mortalidad de origen cardiovascular
    • 23% de mortalidad por efecto de patologías cancerosas
    • 25% de la mortalidad ocasionada por todas las causas

Para los investigadores corresponsables de este interesante estudio, se necesita ahondar un poco más, mediante estudios aleatorios a futuro.

Cabe destacar que, el 2015, un estudio realizado por la Escuela de Salud Pública de Harvard, descubrió datos muy relevantes. Mediante este estudio, se incluyó cerca de 500.000 personas de China en el periodo 2004 a 2008. Por medio de él, se encontró una correlación entre el consumo de alimentos picantes y la esperanza de vida. De esta forma quienes ingerían comidas picantes casi a diario, tenían un 14% menos de riesgo de muerte. Esto, comparado con aquellas personas que solo consumían alimentos picantes una vez a la semana. Se determinó, que los alimentos picantes eran chiles frescos o secos. El estudio fue de carácter observacional. Por ello, los investigadores mencionaron que no se demostró que los alimentos picantes lograran aumentar la longevidad. Pero si se demostró durante el periodo del estudio, que las personas que ingerían capsaicina a diario, tuvieron mayor esperanza de vida.

Concluyendo

Se puede observar posiblemente con un poco de asombro, como un alimento que causa a veces competencia, sea tan trascendental. Esto lo digo, debido al esfuerzo de genetistas de muchos países, incluyendo los Estados Unidos, países asiáticos y latinoamericanos. Pocos alimentos, ostentan Guinness World Records, en cambio el chile sí. Esto tiene que ver, con ese compuesto increíble denominado capsaicina, que no se desnaturaliza ni con el calor ni con el frío.

Cabe destacar que el chile, gracias a la capsaicina, posee más de diecisiete propiedades interesantes. Sin embargo, aporta además importantes niveles de vitaminas como la A, K y C. También destacan, ciertos contenidos de muchos minerales importantes. La ciencia, mediante investigaciones muy valiosas ha logrado determinar que el consumo de capsaicina, a través del chile, es una práctica interesante. Por medio de ella podemos lograr protección gástrica, metabólica, digestiva, cardiovascular y anticancerosa, entre otras.

María, mi seguidora, a pesar de laborar en el área de salud, resultó algo asombrada con la información recibida. Esta información, es la que comparto  en el post. Ella por conocer muy bien la fisiología humana, me comenta que ahora entiende la razón de la salud de sus padres. Ellos no están contabilizados en ningún estudio que se haya realizado hasta ahora. Sin embargo, sus observaciones a lo largo de estos años, le dicen que el chile, posee amplias cualidades protectoras. María me comentó que, aunque no le gusta la sensación de picor en la boca, hará un esfuerzo. Así, empleando pequeñas dosis, puede lograr emplear gran parte del potencial que la naturaleza nos regala mediante los chiles.

“Nos sorprendió encontrar que, en estos estudios publicados anteriormente, el consumo regular de pimiento picante se asoció con una reducción general del riesgo de mortalidad por todas las causas, enfermedades cardiovasculares y cáncer. Esto pone de relieve que los factores dietéticos pueden desempeñar un papel importante en la salud general”

Dr. Bo Xu, M.D.

Clínica Cleveland, en Cleveland, Ohio

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